A Algonquin precisa consertar suas finanças – e a confiança dos investidores

Eu era acionista da Algonquin Power & Utilities Corp. (AQN-T) por mais de uma década, e tem sido um grande investimento até agora. Por meio de uma combinação de crescimento orgânico e aquisições lucrativas, a produtora de energia renovável e operadora de serviços públicos aumentou constantemente sua base de ativos, ganhos e dividendos, recompensando os acionistas com retornos totais de dois dígitos.

Tudo isso mudou em 11 de novembro, quando a Algonquin divulgou resultados mais fracos do que o esperado no terceiro trimestre, cortou sua previsão de lucros para 2022 e alertou que suas metas de crescimento de longo prazo eram incertas. o Ações caiu mais de 30% desde então, e os investidores estão se preparando para um possível corte de dividendos.

Os leitores me perguntaram o que penso sobre Algonquin e hoje vou compartilhar alguns pensamentos. Começarei dizendo que a divulgação de resultados surpreendeu não apenas os investidores, mas também os analistas, cujas notas de pesquisa nos últimos meses descreveram em grande parte uma empresa que ainda estava em uma trajetória estável. Olhando para trás, uma das poucas pistas em potencial foi a renúncia em 30 de agosto do diretor financeiro da Algonquin, um acontecimento pouco notado na época, mas que pode ter sido um sinal de alerta.

Dividendo em dúvida – então estou (parcialmente) fora

Os mercados odeiam a incerteza, e a Algonquin não ajudou, mantendo os investidores esperando até o Dia do Investidor no início de 2023 para esclarecer como pretende sair de sua difícil situação financeira.

Uma coisa é certa: os dias da Algonquin como a queridinha do crescimento de dividendos acabaram. Com o declínio das ações levando o rendimento para cerca de 9,4%, os analistas esperam que a Algonquin corte seu pagamento em 25-50% para dar à empresa algum espaço financeiro para respirar.

Como o Algonquin não atende mais aos critérios de inclusão no meu modelo Carteira de Crescimento de Dividendos Yield Hog, esta semana “vendi” as 485 ações da carteira. Também vendi pessoalmente algumas de minhas ações da Algonquin, em parte pelo prejuízo fiscal, mas continuo sendo acionista da empresa.

Taxas em alta atingem duramente

Algonquin disse que três fatores contribuíram para reduzir sua orientação para 2022: aumento acentuado das taxas de juros, atrasos que afetam alguns projetos de energia renovável (e os créditos fiscais que os acompanham) e a decisão da California Utilities Commission de pressionar uma decisão de taxa para a CalPeco Electric de Algonquin. filial até 2023.

Dos três, as altas taxas de juros são provavelmente a maior ameaça. Em 30 de setembro, para cada aumento de um ponto percentual nas taxas, a despesa com juros sobre a dívida da Algonquin – aproximadamente 22% da qual está atualmente sujeita a taxas flutuantes – aumentaria em aproximadamente US$ 16,7 milhões. Pior ainda, a dívida de taxa flutuante da Algonquin deve dobrar para cerca de US$ 3,3 bilhões com o fechamento esperado de sua aquisição da Kentucky Power Co. em janeiro. “Nesse nível, estimamos que um aumento de 1% nas taxas de juros aumentaria os custos de financiamento em US$ 33 milhões por ano”, disse Nelson Ng, analista da RBC Dominion Securities, em nota.

Por que a Algonquin não protegeu sua dívida flutuante contra o aumento das taxas? Como a empresa explica em seu MD&A do terceiro trimestre: “Os empréstimos sujeitos a taxas de juros variáveis ​​podem variar significativamente de mês para mês, trimestre para trimestre e ano para ano. A AQN atualmente não cobre o risco de taxa de juros em seus empréstimos de taxa flutuante devido à natureza predominantemente de curto prazo e rotativa dos valores sacados.

Quando as taxas de juros ou outros custos aumentam, as concessionárias podem pedir permissão ao regulador para aumentar as taxas cobradas dos clientes. Mas o processo leva tempo – é chamado de “atraso regulatório” – e os reguladores podem estar menos dispostos a aprovar aumentos nas tarifas de serviços públicos em um ambiente econômico difícil, onde os consumidores já estão lutando para sobreviver.

Problemas de taxa de pagamento

Um corte de dividendos é inevitável? Não, pelo menos em teoria. Com o aumento dos custos de juros prejudicando os resultados da Algonquin, os analistas esperam que sua taxa de pagamento exceda 100% dos ganhos em 2022 e 2023, bem acima da meta de pagamento da empresa de 80-90%.

Mas como os lucros são reduzidos por itens contábeis, como depreciação, que não afetam o fluxo de caixa da empresa, a Algonquin poderia eventualmente pagar mais de 100% dos lucros por alguns anos e gradualmente “alcançar” sua taxa de lucro. distribuição de destino, Ben Pham, um analista da BMO Capital Markets, disse em nota. No entanto, dado o custo vertiginoso da dívida e as fracas perspectivas de lucro da Algonquin, o conselho pode se opor a essa abordagem, disse ele.

Concentre-se na pontuação de crédito

Além disso, as agências de classificação de dívida podem não se sentir confortáveis ​​com a Algonquin mantendo seus dividendos nos níveis atuais, uma vez que as métricas de crédito da empresa podem ser forçadas. A Standard & Poor’s classifica a dívida da Algonquin em BBB com perspectiva negativa e alertou em março que poderia rebaixar “se a empresa enfrentar demandas regulatórias adversas em relação à KPCo”. [Kentucky Power] aquisição ou se o financiamento de altos gastos de capital, incluindo a aquisição da KPCo, se desviar materialmente das expectativas atuais…”

Um rebaixamento de um único degrau pela S&P derrubaria a classificação de crédito da Algonquin para BBB-menos, o degrau mais baixo do grau de investimento. Como operadora de serviços públicos e produtora de energia renovável com necessidades financeiras significativas, a última coisa que a Algonquin pode pagar é perder sua classificação de grau de investimento e ver seus custos de empréstimos aumentarem ainda mais.

Em um carta aberta aos acionistas Na noite de quinta-feira, o presidente e CEO da Algonquin, Arun Banskota, enfatizou a importância de manter sua classificação de crédito: “A Algonquin continua focada em impulsionar o crescimento lucrativo sustentável de longo prazo que suporta um crédito superior. Nosso dividendo é um componente importante de nosso retorno total aos acionistas. Nós nos esforçamos para fornecer um dividendo forte e sustentável aos nossos acionistas.

Deve-se notar que a sentença sobre a manutenção da classificação de crédito da Algonquin estava em negrito, enquanto as sentenças sobre o dividendo estavam em fonte simples e não descartavam um corte de dividendos. Banskota acrescentou que comprou 131.000 ações da Algonquin esta semana (a um custo total de mais de US$ 1,5 milhão, de acordo com registros de informações privilegiadas) e disse que outros diretores “também colocaram seu próprio dinheiro por trás de sua condenação na Algonquin”.

Mais vendas de ativos, menos crescimento

Algonquin tem outras alavancas que poderia usar para levantar fundos. Em outubro, a empresa anunciou a venda de uma participação de 49% em três parques eólicos nos Estados Unidos por aproximadamente US$ 278 milhões e uma participação de 80% em um parque eólico canadense por US$ 107 milhões. A empresa está explorando outras oportunidades de “reciclagem de ativos”. Os analistas esperam que a empresa também anuncie que reduzirá os planos de crescimento e gastos de capital no Dia do Investidor.

Um corte de dividendos não seria o fim do mundo para a Algonquin. Embora isso desaponte alguns investidores focados em renda, cortar o pagamento é o caminho mais prudente para a saúde de longo prazo da empresa. Pagar investidores perto de 10% não faz sentido para uma empresa que luta para financiar seu próprio negócio. Em vez disso, a Algonquin deveria se concentrar em duas coisas: suas finanças tensas e confiança abalada dos investidores.

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Especial para o Globe and Mail